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虚構推理・第5話

九郎が鋼人七瀬と戦っている。驚く琴子。九郎は戦いは素人で足取りもおぼつかない。そんな批評を下せる程に琴子は戦いなれている。そうだよね、今までの身のこなしからしたらそうだとは思うが、じゃあ琴子の戦闘能力はいつ身についたんだ。

そこに紗季がやって来た。妖怪を使いに出してさらには行った先のファミレスでは妖怪の男の子にお出迎えさせて一体どういうつもりなのかと怒りながら。だが、琴子が見ている先を見て紗季も驚いた。鋼人七瀬と戦っているのは九郎ではないか。

助けに入ろうとした紗季を琴子が止める。九郎は頭を潰される覚悟で戦っている。そして九郎は頭を潰されてもなんともない。そして九郎は実際鋼人七瀬の鉄骨によって頭をやられる。鋼人七瀬はこれで九郎を倒したと思って背を向けるが、その間に九郎が修復。
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そして九郎は鋼人七瀬の方へ向かう。だが、鋼人七瀬が振り下ろす鉄骨が通過する直前で立ち止まり、鉄骨が空振りしたのを見て鋼人七瀬の背後に回って組み締める。化け物の首を締めても意味ないんじゃと思うのだが。

琴子によると、九郎は一度鋼人七瀬によって頭を潰された事で鉄骨の振り下ろされる軌道を決定して避けたのだそうだ。そしてここから琴子による九郎の家の事情語りが始まる。これ、いつの間に琴子は調べたの?情報収集能力も高いな。

事の始まりは九郎の十何代か前の桜川家で起きた。その時の当主が件(くだん)と言う妖怪の肉を食べたら予言の力を手に入れられるのではないかと考えた。件とは人面牛体の妖怪で作物の豊作凶作などを予言したりするが、数日で死ぬ妖怪。あるいは予言をしたらたちどころに死ぬ妖怪。

桜川家当主はそれを確認する為に件の肉を家の者に食べさせてみた。するとみながその後の長さは様々ながら死んでしまった。予言をしたらたちどころに死んだ者もあった。これでは意味がないではないか。では不死となる人魚の肉を食べて、そして件の肉を食べたらどうか。だがこの実験も失敗して、当主が亡くなった後で忘れられた話となる。

ところが九郎の祖母がそれを復活させてしまう。家の者を集めて、九郎もその中に入れられて夕餉を食べたところ、九郎以外が全員苦しんで死んでしまう。だが九郎が平気なのを見て祖母は大いに喜んだ。その後祖母からは何度も殺されて試されたらしい。その祖母どうなったんだろうね。秘密を抱えたまま死んじゃったのだろうか。自分も試してみたのだろうか。
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そして今の九郎が居る。九郎は鋼人七瀬の首を捻って倒す。しかし化け物がそう簡単にやられるか?案の定鋼人七瀬は復活。それを見て琴子は残された唯一の方法を使うしかあるまいと思い、九郎と鋼人七瀬の前に姿を現す。すると鋼人七瀬は分が悪くなったと思ったのかその場から消える。

九郎は琴子がその場に出て来た上に、その後ろに紗季が居るのに気がつく。琴子は髪を切った紗季の事が最初は分からなかったが、流石に元彼女な九郎にとっては髪を切ろうとすぐに分かるらしい。

どうも九郎は琴子にここに呼び出されたらしい。その様子を見て紗季は本当に琴子が今の彼女なのかと聞くと九郎は「心底嫌そうに」今の彼女だと答えた。嫌そうだけど、彼女だと言うのは認めるのか。彼女なの?妖怪の件でいやいやながら一緒なんじゃないの?

ともかく立ち話も何だし、かと言って鋼人七瀬関係の話をファミレスでする訳にも行かず、琴子と九郎は紗季のマンションに連れて行かれる。紗季が着替えたのを見て、九郎が痩せたなとか思ってるんでしょと拗ねる琴子。

痴話喧嘩はおいておいて、九郎は呼び出されてこの街へ来た。駅についたら鋼人七瀬に脅かされているこの街の妖怪から助けを求められたらしい。以前は見ただけで妖怪達が九郎を怖がったのに、今やおひいさまと一緒にいて助けてくれる相手と言う見方に変わりつつある様だ。それで鋼人七瀬の出現する場所に居た。妖怪から見たら実は九郎の姿は件と人魚が入り混じったそれはそれはおぞましい姿なのだそうだ。

琴子は鋼人七瀬のからくりを話す事で琴子と九郎の世界と紗季の世界とでは住む世界が違うのを知らしめようと、そのからくりと思われる仕組みを語りだした。化け物は人の想像力が少なからず生んだもの。都市伝説にしてもそう。それが鋼人七瀬に関しては現代の仕組みによってあっと言う間に生み出された。核となるまとめサイトによって。あそこに全て情報が集約され、絵も描かれ、それを見た人々が鋼人七瀬の存在を思い込みだす。だから鋼人七瀬のあの姿は先に化け物の姿があってまとめサイトの絵が描かれたのではなくて、その逆でまとめサイトの絵から生み出されたものだと。前回寺田が何故鋼人七瀬は世間を恨んで死んだのに世間が望む様な姿をしているんだと疑問に思った点だ。
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ではどうやって鋼人七瀬を倒す。
サイトを先にぶっ潰す?潰しただけじゃ噂は収まらないよね。
何しろ「消すと増える」が今の世の中なのだから。

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